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La balanza es un instrumento usado para medir la masa de un cuerpo. Sin embargo, el uso más frecuente es utilizarlas en la superficie terrestre asociando la masa al peso correspondiente, por lo cual suele referirse a esta magnitud.

Las balanzas aparecen ya en los jeroglíficos egipcios representadas en numerosas pinturas murales y papiros. En el Libro de los muertos, por ejemplo, que data del tercer milenio a.C., aparece un platillo colgado de una cuerda en el extremo de un brazo de balanza suspendido de un soporte central; las pesas están en un platillo en el otro extremo.

Entre las balanzas que se hallan en el Museo de Nápoles, descubiertas en Pompeya, se observan de cuatro diferentes clases:

  • las de dos platillos con un peso que puede correr por uno de los brazos
  • la de un platillo, pendiendo del brazo de palanca un peso móvil
  • la de ganchos sin platillos que se conoce con el nombre de romana. En Roma se popularizó esta balanza. Sus dos brazos tienen distinta longitud y el objeto que se quiere pesar se cuelga del más corto. A lo largo del brazo largo se desliza un peso o pilón, hasta que los brazos quedan en equilibrio. Las marcas situadas en el brazo del pilón indican el peso del objeto. Al utilizar el principio de la palanca, tiene la ventaja que el pilón puede ser de mucho menor masa que el objeto a medir.
  • la balanza para líquidos a modo de cacerola de mango prolongado que hace de veces de brazo de romana

Las pesas suelen llevar grabado algún núme están fabricadas generalmente de bronce, plomo, piedra e incluso barro cocido. Cuando no llevan señal de ninguna clase, denuncian mayor antigüedad pues hasta el imperio de Octavio Augusto no se estableció en Roma ni en sus provincias la magistratura encargada de señalar y vigilar la medida de los pesos, aunque anteriormente algunas pesas estuvieron señaladas.

La balanza se ha utilizado desde la antigüedad como símbolo de la justicia y del derecho, dado que representaba la medición a través de la cual se podía dar a cada uno lo que es justo.

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